Centro de Interpretação da Gruta do Natal

A Gruta do Natal, localizada junto aos Picos Gordos, ainda dentro da Reserva Florestal Natural da Serra de Santa Bárbara e Mistérios Negros, mas já integrada numa zona fortemente humanizada, está rodeada de pastagens de altitude e matas de criptomérias. Esta gruta, inicialmente conhecida por Galeria Negra, foi rebatizada por Gruta do Cavalo, aquando das primeiras explorações, por lá terem sido encontrados restos de uma ossada de um cavalo que havia caído pela abertura de entrada. Mais tarde, conquistando o «mistério» que aquela gruta representava no passado, «Os Montanheiros» (associação que gere o espaço) iniciaram algo que se tornaria numa singular tradição. Assim, após 25 de dezembro de 1969, com a celebração pelo Patriarca das Índias D. José Vieira Alvernaz, passou a chamar-se de Gruta do Natal. Esta data marca ainda a abertura da gruta pela primeira vez à população, para tal tendo sido construído um acesso simples e instalada uma iluminação rudimentar. Entre todas as grutas que existem na ilha Terceira, esta é a que melhores condições oferece para a exploração turística, bem como o facto de constituir uma estrutura geológica complementar a um algar. A génese da gruta é incerta. Uma explicação aponta para a sua origem nas correntes de lava originadas por erupções fissurícolas, ocorridas num vale encaixado que outrora existiu entre os picos que constituem a paisagem local. Trata-se de um tubo de lava com um total de 697 metros de comprimento, na sua quase totalidade de trânsito fácil, em chão com pouco desnível e tetos altos. O circuito interno é feito para que não haja necessidade de o visitante percorrer o mesmo trajeto na ida e na volta. Importante é também a história cultural e tradicional que esta gruta possui, bem como o valor científico em formações geológicas. No seu interior, poderão ser observadas estruturas geológicas diversas, como escorrências de diferentes tipos de lava, estafilites e balcões laterais.

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